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Histoire de la ville

Pouliguennais sont avant tout des marins

Le nom du POULIGUEN vient du breton poul (mare – trou – anse – mouillage) et de gwen (blanc). Le suffixe ig est un diminutif. Ex : poul = mare – poulig = petite mare. On en trouve aujourd’hui une traduction poétique : petite baie blanche.

Au sud du Pays de Guérande, à l’extrémité de la baie du Pouliguen*, s’étirant le long de son étier, le port du Pouliguen doit son développement au transport du sel produit dans le marais salant. Ce chenal ou étier, est un bras de mer qui s’enfonce  en  se ramifiant dans les terres. Il alimente ainsi en eau une grande partie du bassin salicole. Il permet aussi l’évacuation du sel produit et son acheminement par mer.

Dès le Moyen Âge, ce sel fonde la prospérité de la Presqu’île guérandaise. Des documents du 14ème siècle font déjà état d’un port et havre du Pouliguen. Il faut attendre cependant le 15ème siècle pour voir l’implantation de quais maçonnés. La création de cette structure portuaire est devenue indispensable pour répondre aux demandes du marché et à l’accueil  de navires à plus fort tirant d’eau. Le commerce du sel est destiné en partie à l’exportation : Espagne, Angleterre, Pays scandinaves. Au niveau national, les barques du Pouliguen alimentent en priorité les greniers à sel de la gabelle à Nantes. En parallèle à ce trafic, le port abrite également une activité de pêche côtière et hauturière. Les Pouliguennais sont donc avant tout des marins : au commerce, à la pêche, à la course** et parfois pourquoi pas des pirates ! Ils fournissent aussi les contingents nécessaires d’équipages*** pour armer les navires de guerre de la Marine royale.

Le pouliguen tourné vers le tourisme dès le 19ème siècle

A partir du 18ème siècle le commerce international du sel commence à décliner : taxes élevées sur les sels bretons – concurrence des salins du midi et des sels étrangers– nombreux conflits européens. Le milieu du 19ème siècle est une époque-charnière pour l’économie locale. Le transport du sel ne cesse de péricliter. Concernant une population dont l’activité principale est tournée vers l’économie salicole, un tel marasme  entraîne peu à peu  le pays dans la misère.  L’opportunité d’une nouvelle activité se présente alors : le tourisme balnéaire.

En effet, au 19ème siècle s’amorce une orientation nouvelle sur le regard que l’on porte à la mer : on en découvre les vertus thérapeutiques. Cette nouvelle approche, de l’océan attire les premiers baigneurs sur notre côte dès les années 1840. C’est un tournant capital pour le Pouliguen qui est très vite considéré comme une station climatologique et balnéaire à caractère familial. L’arrivée du chemin de fer (1879) est l’élément décisif de l’essor de la commune. La fréquentation estivale, l’accroissement de la population locale sont autant de facteurs nouveaux qui relancent l’économie du pays : création d’hôtel, de pensions de famille, de commerces de bouche, développement du monde artisanal… Désormais l’activité principale du Pouliguen sera le tourisme et de nos jours il en est toujours ainsi.

Une jeune commune

Malgré son histoire ancienne, Le Pouliguen est une commune récente. Ce n’est que, le 20 avril 1854, qu’un décret de loi érige en commune la section du Pouliguen qui jusqu’alors n’était qu’un village de Batz-sur-Mer. La création de la commune**** correspond en fait à l’arrivée de ces premières familles qui adoptent Le Pouliguen et s’y installent. Elles font construire des chalets, principalement le long de la plage du Nau, de la côte de Penchâteau et sur le port qui voit disparaître une grande partie de son bâti ancien au profit d’une architecture bien différente

L’architecture du Pouliguen garde malheureusement peu de traces de ses logis anciens. Quelques exemples de cette architecture urbaine portuaire qui caractérisait la presqu’île guérandaise (16ème – 17ème et 18ème siècle) sont encore visibles malgré tout. Demeures de notables,  négociants,  armateurs ou capitaines de navires, elles se situaient sur le port ou dans les rues adjacentes. En granit, comportant  au moins un étage, parfois une tour d’escalier, elles étaient la marque de la prospérité du pays. Dans le cœur du vieux bourg subsistent aussi des habitations plus modestes de pêcheurs et d’artisans.

Les constructions balnéaires du 19ème et début 20ème siècle se démarquent complètement du style du pays.
Suivant les périodes, elles vont s’inspirer du Moyen Âge ou de la Renaissance,  puis viendront le régionalisme et le style colonial. Le Pouliguen conserve un certain nombre de ces villas, tout au long de la côte de Penchâteau, sur la grande Côte et sur le port. La majorité de ces maisons sont aujourd’hui protégées.

 * devant le développement national et international de la station balnéaire de La Baule dès la fin de la 1ère guerre mondiale, on verra petit à petit disparaître l’appellation baie du Pouliguen au profit de baie de La Baule.
** s’applique aux corsaires. Les marins de la côte embarquaient assez fréquemment sur des navires corsaires (du port de Nantes).
*** Au cours de ces nombreux conflits qui opposèrent La France à L’Angleterre, La Hollande ou l’Espagne, les équipages composés en majorité de Bretons paieront un lourd tribu.
**** Dans la période de marasme qui touche tout le pays paludier au 19ème siècle, l’arrivée du tourisme et ses retombées économiques poussent les notables de la section du Pouliguen a recherché une autonomie qui permettrait de gérer au mieux de ses avantages, des revenus plus importants que ceux générer alors par le sel.  Le Pouliguen possédant en plus à cette époque, la plus grande raffinerie de sel de toute la presqu’île

Texte : Danielle Papion pour l’association Les Greniers de la Mémoire 2009.

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